Arenas minerales

La ilmenita, el rutilo y el zirconio son los tres minerales pesados extraídos de las minas de arena mediante las operaciones de Sibelco en la isla North Stradbroke en Queensland (Australia). Los minerales pesados extraídos representan el 1 % de la arena total. El 99 % restante se usa en la rehabilitación tras la explotación minera.

Ilmenita

La ilmenita se mezcla y procesa para crear dióxido de titanio, un pigmento blanco de gran calidad que es resistente a la radiación ultravioleta (UV), al agua y a los químicos, además de no ser tóxico.

Más de la mitad de todo el pigmento de dióxido de titanio se emplea en la producción de pinturas (para viviendas, para automóviles, industriales, etc.), ya que refleja los rayos UV dañinos del sol y evita el descascaramiento de la pintura. El dióxido de titanio también es un componente importante en la fabricación de protección solar, cosméticos, plásticos, tinta, papel, pasta de dientes y algunos alimentos como la harina y azúcar glasé para mejorar su luminosidad.

Rutilo

El rutilo se emplea en tres aplicaciones principales: el pigmento de dióxido de titanio, el alambre tubular de soldadura y la producción del metal de titanio.

El rutilo, cuando se procesa en pigmento de dióxido de titanio, puede usarse en los mismos productos que la ilmenita. A veces, el rutilo es la fuente preferida de pigmento de dióxido de titanio, ya que proporciona el producto más eficiente con menos residuos en la fabricación.

El alambre tubular de soldadura es el producto de consumo para soldar preferido para recipientes a presión, tuberías petroquímicas y fabricación de maquinaria pesada, ya que el alambre tubular estabiliza el arco eléctrico garantizando una unión excelente.

El rutilo también se puede convertir en esponja de titanio, que después se procesa para dar lugar al metal de titanio. Entre las propiedades únicas de este metal se incluye su elevada relación de fuerza-peso, su elevado punto de fusión y la resistencia a la corrosión. Esto convierte al rutilo en un metal preferido en la industria aeroespacial para la fabricación de estructuras de aeronaves y motores de reacción. También se suele usar para fabricar material deportivo de calidad superior, marcapasos, prótesis, equipos quirúrgicos, monturas de gafas y relojes. Cuando el metal de titanio se mezcla con otros metales como el hierro, el manganeso y el aluminio, forma aleaciones que son resistentes a la corrosión y a las temperaturas, lo que significa que tienen una amplia variedad de usos en entornos difíciles.

Zirconio

Más del 50 % del zirconio se emplea en la industria cerámica debido a su capacidad de transmitir opacidad (blancura y brillo) y de crear esmalte en productos como las baldosas, los elementos de baño (bañeras, lavabos e inodoros) y las vajillas. El zirconio es un material duro y resistente, ya que mantiene su composición física y química cuando se somete a altas temperaturas y entornos corrosivos. Es un material refractario y para fundición extremadamente bueno, y se emplean en ladrillos refractarios, sobre todo en hornos para la fabricación de vidrio y acero.

El zirconio se utiliza:

  • Para bloquear las emisiones de rayos X en los tubos de rayos catódicos (CRT) de las pantallas de ordenador y televisión.
  • Para fabricar productos biosanitarios, como prótesis de cadera o rodilla, baterías recargables ligeras, pantallas de televisión, fusibles y pasta de dientes.
  • Como arena para fundición de precisión especializada o moldeo de alta precisión.

La aleación de zirconio se emplea para alojar las barras de alimentación en las centrales nucleares, debido a su baja absorción de neutrones térmicos.

Arenas minerales